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Atrapados en el tiempo, capitulo 4


Capítulo 4, Las estrellas cayeron

"Estoy yendo, estoy yendo", gruñó Zorian, dando un paso hacia la puerta. En serio, ¿qué pasa con todos esos golpes frenéticos? ¿Quién estaba tan desesperado por entrar en su habitación? Abrió la puerta y se encontró mirando fijamente a la cara de desaprobación de Akoja. "¿Ako? ¿Qué estás haciendo aquí?"

"Debería preguntarte eso", dijo. "¿Por qué sigues en casa? El baile es-"

"A dos horas de distancia", interrumpió Zorian. "Puedo llegar al salón de baile en 10 minutos."

"Honestamente Zorian, ¿por qué siempre tienes que esperar el último momento para hacer algo? ¿No te das cuenta del mal ejemplo que estás dando?"

"El tiempo es precioso", dijo Zorian. "Y voy a repetir mi pregunta: ¿qué haces tú aquí? No creo que sea tu costumbre habitual buscar a la gente cuando no es lo suficientemente temprano para tus gustos".

"La Srta. Zileti me dijo que te atrapara", admitió Akoja.

Zorian parpadeó. Parece que Ilsa quería asegurarse de que no se "olvidara". Hah. Aunque se le había ocurrido la idea, sabía que nunca volaría.

"Ella también dijo que no podías encontrar una cita, así que esa seré yo por la noche", continuó Akoja en un tono más apagado, encontrando repentinamente el marco de la puerta lo suficientemente interesante como para merecer un examen.

Zorian frunció el ceño. ¿Cómo es que "negarse a traer una cita" se convierte en "no pudo encontrar una cita"? Parecía que Ilsa, como su madre, tenía la tendencia a "traducir" sus palabras en lo que fuera más conveniente para sus propósitos. Los dos se llevarían bastante bien, sospechaba Zorian.

"De todos modos, vístete para que podamos irnos ya", dijo, recuperando de repente su confianza. "Podrías estar bien cortando las cosas de cerca, pero yo no."

Zorian la miró fijamente durante un segundo, intentando decidir qué hacer. Estaba medio tentado de golpear la puerta en su cara y negarse a participar en esta farsa, pero supuso que no era culpa de Akoja que ella se metiera en esto. Con toda probabilidad tenía planes más agradables para la noche que acompañar a un niño malhumorado que odiaba la experiencia. La metió en la habitación y fue al baño a vestirse.

Sin embargo, tuvo que maravillarse por las habilidades de manipulación de Ilsa, aunque -si sólo hubiera sido él, el que iba a ir a esa cosa, habría ido vestido con ropa casual, pasando el mínimo tiempo allí antes de irse y evitado a la gente como una plaga durante toda la noche. ¿Ahora? No quería arruinar la noche de Akoja, lo que significaba que tendría que hacer al menos un esfuerzo simbólico. Sí, Ilsa y su madre se llevarían bien como dos guisantes en una vaina...

La caminata al salón de baile fue tranquila. Zorian se negó a entablar una conversación, a pesar de sentir que Akoja encontraba el silencio incómodo. El silencio le venía muy bien y sabía que esta noche se sentiría cómodo con muy pocas cosas. Disfrutaría de la paz mientras durase.

La cual no fue larga - la residencia que la academia reservó para este evento estaba a unos 10 minutos de su residencia. En el momento en que se acercaron, fueron recibidos con la vista de una gran reunión frente a la entrada, llena de estudiantes entusiasmados que participaban en animadas discusiones.

Zorian palideció un poco al ver la densa muchedumbre - le estaba dando un dolor de cabeza con sólo mirarlos.

Lamentablemente, por mucho que le suplicara a Akoja, ella se negó a dejarlos esperar en las afueras de la reunión hasta el comienzo del baile. Como venganza, Zorian "accidentalmente" se las arregló para separarse de Akoja cuando los llevaron adentro y se perdieron en la multitud. Se rió entre dientes, preguntándose cuánto tiempo le llevaría encontrarlo de nuevo. Se sorprendería si fuera menos de media hora, ya que era bastante hábil en evitar la atención de una persona en particular en una fiesta sin llamar la atención de los asistentes de la otra parte.

Para un baile escolar supuestamente sencillo, todo el evento fue sorprendentemente lujoso. Las mesas estaban repletas de comida, en gran parte tan exótica que Zorian no podía identificarla y la sala estaba decorada con pinturas de alta calidad y tallas animadas que se movían de forma preprogramada. Demonios, incluso los manteles estaban llenos de encajes complicados y tan suaves que debieron estar hechos de algo monstruosamente caro. Muchos de sus compañeros de estudios se quedaron abiertamente boquiabiertos y hasta Zorian, que había estado en este tipo de eventos muchas veces antes, estaba un poco sorprendido. Entonces se encogió de hombros e hizo todo lo posible por mezclarse con la multitud para que Akoja no pudiera encontrarlo.

Paseaba por las mesas desbordándose de comida, probando de vez en cuando uno de los platos cuando veía algo interesante, observando a las demás personas y evitando con esmero avisar a cualquiera que pudiera inclinarse a entablar una conversación con él. Él podía ver por qué Ilsa estaba tan decidida a hacer que todo el baile funcionara sin problemas - el gasto de la cosa aparte, no eran sólo los estudiantes los que estaban presentes. También hubo representantes de varios gremios, casas, sociedades y organizaciones. Y no sólo de la Alianza, sino también del extranjero, incluso de otros continentes -podía ver al menos a un hombre con el distintivo uniforme militar azul claro de Abnasia, una pequeña delegación de Hsan y a una mujer de piel oscura vestida con un traje tan colorido que Zorian dudaba de que alguien no la hubiera notado a estas alturas. Ociosamente se preguntaba de qué se trataba realmente este baile, ya que estas personas no estarían aquí para un simple baile escolar, antes de decidir que realmente no le importaba. Personas como esta vivían en su propio mundo y tenían diferentes estándares de lo que es ' importante' de simples mortales como él.

Una hora más tarde el primer baile estaba a punto de comenzar y Zorian se dirigió hacia Akoja. Ella estaba humeando y no parecía creerle cuando él decía que se había perdido honestamente y no podía encontrarla hasta ahora, pero ella se las arregló para contenerse de explotar contra él. Él la llevó a la pista de baile y no tomó represalias cuando ella "accidentalmente" se puso de puntillas un par de veces.

"La gente preguntaba por ti", dijo finalmente, cansada de abusar de sus dedos del pie por el momento.

"Bueno, yo estaba por aquí", dijo Zorian con una pequeña sonrisa. "Todo lo que tenían que hacer era buscarme."

"No hay razón por la que no puedas buscarlos ahora", comentó Akoja.

"Pero Ako, estamos bailando. No hay forma de que deje a una chica hermosa como tú por nada. Te he dejado desatendido durante demasiado tiempo", dijo Zorian, sin dejar rastro de burla en su voz. Era una habilidad practicada.

Ella le miró con los ojos fijos, pero Zorian pudo ver que le gustaba el cumplido.

Lamentablemente, eso no le impidió que lo arrastrara para reunirse con un grupo de personas tras otro poco después. Zorian odiaba que lo exhibieran así, pero sospechaba que Akoja estaba bajo órdenes de Ilsa, así que no se burló de ella. Se sorprendió de que su dilación hubiera funcionado tanto tiempo como lo hizo, en realidad. Zorian se encontró memorizando varias caras, nombres y títulos, a pesar de que no le importaba mucho. Era instintivo para él a estas alturas y lo hizo incluso cuando no era su intención - el legado del intento fallido de su familia de convertirlo en un animal de fiesta.

"¿Kazinski? Oh, ¿estás emparentado por casualidad con...?"

"Daimen y Fortov Kazinski, sí," dijo Zorian, haciendo todo lo posible para mantener la molestia fuera de su voz.

"Oh Dios mío, qué suerte", dijo. "Debo decir que tu hermano no está nada mal con el violín." Señaló hacia el escenario, donde el club de música de la academia estaba tocando una canción lenta y relativamente tranquila. Fortov era oficialmente un miembro ordinario de la orquesta, pero obviamente era el músico más destacado en el escenario. Su presencia, como de costumbre, atrajo la atención y los comentarios. "¿Qué instrumento tocas?"

"Ninguno", Zorian se quedó sin nada. Su familia había tratado de enseñarle a tocar un instrumento, ya que era algo de moda aprender entre los ricos (y los que fingían serlo), pero se veían frustrados por el hecho de que Zorian estaba casi enteramente sordo en tonos. No tenía ninguna habilidad para tocar música. A decir verdad, a él tampoco le interesaba particularmente, aunque ciertamente podía fingir interés cuando lo hacía por cortesía. Fue una de las mayores decepciones de su madre que no tuviera talento en esta área, ya que Daimen y Fortov eran relativamente decentes en la música - Daimen tocando el piano y Fortov tocando el violín. No eran prodigios de ninguna manera, pero eran lo suficientemente hábiles como para impresionar a la clase de gente que frecuentaba eventos como este. "No tengo mucho oído para la música, a diferencia de mis hermanos. Personalmente, me interesa más la forma en que la orquesta llena la sala entera de sonido de manera uniforme, con todos oyéndolos al volumen adecuado, independientemente de lo cerca o lejos que estén sentados en relación con el escenario".

Lamentablemente, ni la mujer ni nadie más reunido a su alrededor podía responder a esa pregunta - aparentemente nadie más se dio cuenta hasta que lo mencionó. De hecho, Zorian tuvo una idea clara de que la gente sentía que era un detalle irrelevante y que él era raro por mencionarlo. Bah – esta gente no aprecia la magia. ¿Por qué estaban asistiendo a un baile en una academia de magos, entonces?

Afortunadamente, Akoja decidió tener piedad de él a estas alturas y los llevó a una mesa cercana para conseguir algo sustancial para comer. Un par de otros estudiantes de su clase se unieron a ellos y una conversación casual se instaló en torno a ellos. Zorian no contribuyó mucho, ya que la conversación le pareció ser en su mayoría una estupidez sin sentido que no le interesaba. Todavía asintió con la cabeza y se rió de vez en cuando, por supuesto, ignorando un comentario ocasional acerca de que estaba "demasiado callado" y necesitaba "relajarse".

Estaba a punto de escarbar en el trozo de torta que tenía delante cuando Akoja le empujó con la rodilla. La miró con una pregunta sin voz.

"Tenedor equivocado", murmuró.

Zorian miró hacia abajo al tenedor que tenía en la mano y se dio cuenta de que debía usar el diminuto tenedor reservado para los postres. Se encogió de hombros y apuñaló el pastel con el tenedor gigante en la mano.

"Lo sé", murmuró.

Parecía ser la gota que colmó el vaso.

"Zorian", explotó, su voz llevando una nota de súplica. "¿Por qué estás siendo tan difícil? Es sólo una noche. Sé que no soy lo que querías para tu cita..."

"No es eso", Zorian la interrumpió. "No es como si quisiera una cita, de todos modos. Iba a venir solo a esta cosa".

Ella lo miró con asombro. Parecía emocionalmente aplastada y Zorian no entendía por qué.

"¿Preferirías ir solo que conmigo?" Preguntó ella.

Oh mierda.

Todo este tiempo pensó que Akoja estaba metida en esto para vigilarlo, pero ¿qué pasaría si ella hubiera querido ir con él? Que...

Huyó antes de que se le ocurriera algo que decir.

Juró en voz baja y enterró su cara en sus manos. Por eso odiaba este tipo de eventos.


Cambio de Escena


Una hora más tarde estaba bastante seguro de que Akoja ya no estaba en la sala de baile y que ella no iba a volver. No quería perseguirla por las calles en medio de la noche, así que se abstuvo de seguirla afuera. Además, ¿qué se suponía que debía decirle? No sabría por dónde empezar. Pensó en irse a casa él mismo, pero al final simplemente se subió al techo de la sala de baile y observó las estrellas. No iba a dormir mucho esta noche, de todos modos.

Para mantener su mente ocupada, en silencio nombró todas las estrellas y constelaciones que podía ver. Debido a su interés en el tema cuando era niño y a la clase de Astronomía que tuvieron en su primer año en la Academia, él sabía bastante. Pasó una hora entera antes de que se le acabaran las cosas por nombrar y describir.

El lunes iba a ser incómodo. Zorian no tenía dudas de que su pequeño drama fue escuchado y sería el tema de conversación durante varias semanas por venir. Considerando que Akoja era un poco como la mascota de los profesores en la mayoría de las asignaturas, los profesores podrían muy bien decidir hacer su vida más difícil en los días venideros también.

Maldita sea todo.

Fue el sonido de los fuegos artificiales lo que lo sacó de sus pensamientos. Era medianoche, al parecer y el festival había comenzado oficialmente. Zorian se relajó un poco mientras veía varios fuegos artificiales florecer contra el cielo nocturno, cada uno explotando a su manera. Fue hermoso. La mayoría de ellos se disolvieron en motes de luz que se desvanecían rápidamente después de la explosión inicial, pero un par de ellos permanecieron enteros y consistentemente brillantes, más como bengalas que fuegos artificiales. Se arquearon a través del cielo antes de sumergirse y caer de nuevo a la tierra como estrellas que caen. Frunció el ceño. Raro. ¿No deberían estar explotando ya?

La bengala que cayó más cerca de él se estrelló contra el edificio de la academia cercana y detonó. La explosión era tan fuerte y brillante que Zorian estaba momentáneamente ciego y sordo, tropezando hacia atrás y cayendo de rodillas mientras todo el edificio temblaba bajo sus pies.

Zorian se despegó de su visión, sus oídos aún sonando por el sonido de la explosión y Zorian se puso en pie. Miró fijamente al lugar donde una vez estuvo el edificio de la residencia. Prácticamente todo el edificio había sido arrasado hasta el suelo, todo lo inflamable en las inmediaciones del lugar del impacto se quemaba y extrañas formas de llamas estaban emergiendo del epicentro de la destrucción.

¡Espera un minuto... ese es su edificio de residencia!

Se puso de rodillas de nuevo cuando las implicaciones de esto le golpearon. Si hubiera optado por quedarse en su habitación como lo había planeado originalmente, habría muerto ahora mismo. Fue un pensamiento aleccionador. ¿Pero qué demonios estaba pasando aquí? ¡Eso no fueron fuegos artificiales, eso seguro! Parecía y sonaba más como un hechizo de artillería de alto nivel.

Era difícil saber si era simplemente una consecuencia de que su oído se hubiera dañado, pero notó que los tenues sonidos de la celebración habían cesado. Mirando por encima de la ciudad, notó que lo que sucedió con el edificio de la residencia no fue un acontecimiento aislado - dondequiera que una de las bengalas golpeara, dejó devastación a su paso. Sólo tuvo unos pocos segundos para meditar esto antes de notar que otra serie de bengalas comenzaba a ascender al cielo desde la distancia. Este particular bombardeo no estaba enmascarado por los fuegos artificiales, así que era bastante obvio que eran hechizos de artillería. Estaban bajo ataque.

A medida que las bengalas volvían a la tierra, Zorian empezó a entrar en pánico. ¿Qué demonios se suponía que debía hacer? Huir sería inútil, ya que no sabía a qué apuntaban las bengalas. Podría muy bien estar corriendo directamente al área de efecto si corría a ciegas. Espera un minuto, ¿por qué tiene que hacer algo? Hay un montón de magos capaces en el edificio, él debería avisarles y hacer que se encarguen. Se precipitó al salón de baile.

Apenas había subido a la escalera cuando se encontró con Ilsa y Kyron.

"¡Zorian! ¿Qué estás haciendo aquí?" Preguntó Ilsa.

"Err, salí a tomar un poco de aire fresco", balbuceó Zorian. "¡Pero eso no es importante ahora mismo!"

"Estoy de acuerdo", dijo Kyron. "Chico, ¿qué fue esa explosión? ¿No me digas que esto es algo que hiciste?"

"Difícilmente", dijo Zorian. "Algún tipo de bengalas están cayendo por toda la ciudad, destruyendo todo lo que alcanzan. Parece un poderoso hechizo de artillería".

Ilsa y Kyron compartieron una mirada entre sí antes de volverse hacia él.

"Ve a unirte a Akoja y a los demás en el salón de baile", dijo Ilsa. "Veremos lo que está pasando y teletransportaremos a todos a los refugios si es necesario."

Ambos se abalanzaron sobre él y corrieron hacia el techo, dejando a Zorian para que tropezara sobre la sala de baile aturdido. Akoja... Akoja no estaba en el salón de baile. Ella se fue. Por su culpa. Ella estaba ahí fuera, tal vez ya muerta...

Sacudió la cabeza y desterró tales pensamientos de su mente. Sacó su brújula de adivinación y rápidamente lanzó un hechizo de adivinación para localizarla. No estaba seguro de si iba a funcionar, ya que el hechizo que usaba sólo podía encontrar a personas con las que usted estaba "familiarizado", en otras palabras, amigos y familiares. Afortunadamente, parecía que ser compañera de clase con ella era suficiente conexión para que el hechizo funcionara.

Respiró hondo para calmar sus nervios. Si salía era posible que lo mataran, pero... bueno, fue su culpa. No creía que podría vivir consigo mismo si Akoja acababa muerto por su culpa.

Como un fantasma intangible, tejió entre estudiantes agitados y dignatarios extranjeros, ignorados y sin trabas, hasta que estaba cerca de la salida. Salió del edificio y luego entró en la calle en la dirección indicada por la aguja de su brújula de adivinación.


Cambio de Escena


Los trolls eran criaturas bastante desagradables. Había varias subespecies, pero todas eran humanoides grandes de 3 metros de altura, con una piel dura y curtida y capacidades regenerativas sobrenaturales tan fuertes que pudieron volver a unir las extremidades amputadas simplemente sujetándolas al muñón correspondiente durante unos momentos. La subespecie más numerosa y famosa era el troll del bosque, que tenía una piel verde viva y deambulaba por toda la gran extensión boscosa del norte. Mientras Zorian observaba a una tropa de trolls pavonearse por las calles, rompiendo ventanas y aullando ininteligiblemente, reflexionó que era afortunado que el humo acre que flotaba en los edificios ardiendo cercanos enmascarara su olor. Todos sus libros de texto decían que el sentido del olfato de un troll forestal era espantosamente bueno.

Normalmente se habría preguntado qué estaba haciendo una gran concentración de trolls forestales en medio de una ciudad humana, relativamente lejos de sus tierras nativas, pero las espadas y mazas que llevaban le dijeron todo lo que necesitaba saber. Eran armas demasiado avanzadas como para ser producidas por los mismos trolls, que eran muy primitivos y carecían de tan alta destreza para trabajar el metal. Eran trolls de guerra. Alguien armó a estas criaturas y las soltó en la ciudad.

Una vez que se habían ido, Zorian se relajó un poco y trató de averiguar qué hacer. Era un idiota. ¿Por qué, oh, por qué tuvo que huir sin recibir ayuda de los maestros primero? Pero de nuevo, él asumió que las bengalas eran el único peligro, en cuyo caso llegar a Akoja no sería un problema, asumiendo que una bengala perdida no lo atrapara. En vez de eso, encontró la ciudad llena de monstruos. Esto no fue un ataque terrorista como él suponía, ¡fue una invasión total! Lamentablemente, la opción de volver a la sala de baile estaba cerrada para él - muchas de las fuerzas invasoras convergían hacia la academia, cortando su camino de retirada. Con eso en mente, Zorian se dirigió hacia Akoja. Se mantuvo en las sombras, sabiendo que los invasores se darían cuenta rápidamente de que cualquiera que se viera atrapado al aire libre, como ese muchacho que estaba parado... allí....

¿Es ese Zach?

"¡Por aquí!" Gritó Zach, agitando su mano en el aire. "¡Estoy aquí, estúpidos animales! ¡Venid a atraparme!"

Zorian se quedó boquiabierto ante la temeraria estupidez de lo que estaba presenciando. ¿Qué demonios estaba haciendo ese idiota? No importaba lo talentoso que fuera un estudiante, no había forma de que Zach pudiese enfrentarse a la clase de monstruosidades que estaban acechando a la ciudad en ese momento. Pero era demasiado tarde para hacer algo - atraído por los gritos de Zach, los trolls regresaron corriendo, dando un solo grito de batalla colectiva antes de atacar al muchacho lo suficientemente tonto como para llamar su atención. Zorian podía decir por la postura de Zach que pretendía luchar contra los trolls, lo que le parecía una locura - ¿qué podía hacer contra una criatura que se regenera de prácticamente cualquier herida que le hiciera? Sólo el fuego y el ácido podían hacer daño permanente y ellos no--

Zach agarró con firmeza su bastón en la mano, su otra mano extendida en dirección a los trolls cargadores - una rugiente bola de fuego brotó de su mano y explotó justo en medio de la formación del troll. Cuando las llamas se apagaron, sólo quedaban cadáveres carbonizados.

Zorian estaba sorprendido. Una bola de fuego como ésa era un hechizo de 3er círculo y requería una cantidad considerable de maná para lanzar, mucho más de lo que cualquier estudiante de la academia tenía. Ni siquiera Daimen pudo lanzar ese hechizo cuando tenía la edad de Zach. Sin embargo, Zach no sólo lo había hecho con éxito, sino que ni siquiera parecía desangrado por la acción. De hecho, cuando un rebaño de picos de hierro atacó poco después, lloviendo sus plumas mortíferas sobre el muchacho, ¡Zach simplemente erigió un asedio, un maldito asedio! alrededor de sí mismo y salpicó a los pájaros con pequeñas bolas de fuego que se adentraban en sus blancos, como misiles mágicos hechos de fuego. Zorian fue traspasado por la visión de su compañero de clase luchando sin esfuerzo contra hordas de monstruos sin ayuda de nadie. Tanto es así que casi no se dio cuenta de que uno de los lobos de invierno que atacaba a Zach se había separado sigilosamente de la jauría principal y se le acercaba sigilosamente. Casi. Afortunadamente, un instinto primario le alertó del peligro y se arrojó a un lado, evitando por poco el mortal salto de la criatura.

Zorian se maldijo mientras veía al lobo de invierno reorientarse con asombrosa facilidad hacia algo tan grande, listo para otro salto. Debería haber esperado ser el blanco, considerando la cantidad de atención que Zach se estaba atrayendo a sí mismo. Debió haber usado la pelea de Zach como distracción y huir mientras tuvo la oportunidad. Ahora era demasiado tarde - Zorian sabía que no era lo suficientemente rápido como para correr más rápido que un lobo de invierno y no tenía hechizos de combate con los que defenderse. O mejor dicho, sin varillas de hechizo y cosas así. Si sobreviviera a la noche, definitivamente aprendería unas cuantas invocaciones de combate, por obsoletas que sean. Era un gran si, sin embargo.

Un brillante rayo de fuerza golpeó la cabeza del lobo de invierno, haciendo que explotara en un sangriento desorden de sangre y fragmentos óseos. Zorian no sabía si estaba disgustado por el hecho de que se había duchado con algo del sangriento desorden o aliviado de que viviría un poco más. También notó que los efectos del perno eran un poco fuertes para un misil mágico normal. Supuso que esto era sólo otro ejemplo de la asombrosa habilidad de Zach con la magia de combate.

"¿Zorian? ¿Qué demonios estás haciendo aquí?"

Zorian miró a Zach especulativamente. Viendo el rastro de cadáveres que quedaban a la izquierda en la estela del otro muchacho, Zorian miró al bastón con la mano derecha y el cinturón lleno de varillas de hechizo. A pesar de su aparente imprudencia, Zach ciertamente llegó preparado. Estaba medio tentado de hacerle la misma pregunta al muchacho, pero decidió que sería innecesariamente antagónico. Zach acaba de salvarle la vida, después de todo. Decidió ir por la honestidad -quizás el otro chico estaría dispuesto a ayudarle a llegar a Akoja, considerando sus asombrosas habilidades de lucha.

"Buscando a Akoja. Dejó el baile un rato antes del ataque y es culpa mía".

Zach gimió. "Vamos y hasta me tomé la molestia de asegurarme de que tú también fueras al baile. Es como si quisieras que te mataran o algo así".

"¿Tú?" preguntó incrédulo Zorian. "¿Tú le dijiste a Ilsa que no planeaba ir? ¡Todo este tiempo he culpado a Benisek! ¿Cómo lo supiste siquiera?"

"Siempre te quedas en tu habitación y te matan en el bombardeo inicial si no hago algo para detenerlo. Y déjame decirte, convencerte de que no te quedes en tu habitación sin recurrir a la violencia o involucrar a Ilsa es una maldita tarea. Puedes ser realmente un culo testarudo cuando quieres serlo", dijo Zach con un suspiro.

Zorian le miró fijamente, confundido. ¡De la forma en que Zach habla, pensarías que este tipo de cosas pasan todos los días o algo así!

"Pero basta de eso", dijo Zach alegremente. "Vamos a buscar a Akoja antes de que algo se la coma. ¿Conoces el camino?"

Y así lo hicieron. Viajaron por las calles en llamas de la ciudad, dejando un rastro de invasores muertos tras ellos. Zach ni siquiera trató de evitar a los monstruos, simplemente arando a través de ellos como un dios enfadado por venganza. En un momento dado fueron incluso atacados por una horda de esqueletos y un mago enemigo, pero Zach simplemente hizo que la tierra bajo sus pies se abriera y se los tragara. Zorian mantuvo la boca cerrada y nunca cuestionó a Zach sobre sus reservas de maná aparentemente inagotables o su conocimiento de la magia avanzada que debería estar más allá de su nivel de acceso y habilidad, contento de disfrutar de los beneficios de la habilidad y talento de Zach. Nunca habría llegado tan lejos sin la ayuda de Zach y estaba honestamente agradecido por la ayuda del muchacho. Zach podía guardar sus secretos, fueran los que fueran.

Finalmente encontraron a Akoja atrincherado en el piso superior de una de las casas. Aparentemente fue perseguida allí por una manada de lobos de invierno y luego se negó a irse por miedo a que las criaturas estuvieran esperando a que saliera. Inteligente, de verdad. Más listo que lo que Zorian había hecho, eso es seguro. Afortunadamente, en ese momento no había ningún rastro de lobos de invierno alrededor de la casa -no era probable que Zach hubiera tenido problemas con ellos si estuviese presente-, así que se trasladaron a la tarea un poco frustrante de convencer a Akoja de que era seguro abrir la puerta. Aparentemente, su experiencia con los lobos de invierno la había sacudido bastante.

Zorian estaba seguro de que ella lo culparía por hacerla abandonar la sala de baile, así que se sorprendió cuando Akoja inmediatamente se le pegó cuando finalmente abrió la puerta, abrazándolo y llorando en su hombro.

"¡Pensé que iba a morir!" Lloró. "Había estas enormes aves lanzando plumas de hierro por todas partes y los lobos de invierno y..."

Zorian abrió la boca confundido, inseguro de cómo lidiar con semejante arrebato emocional. Le disparó a Zach una mirada de súplica, pero el chico simplemente le sonrió con una sonrisa descaradamente, aparentemente divertido por la reacción.

"Ah, amor joven", Zach asintió a sabiendas. "Pero me temo que tendrán que continuar su reunión en los refugios."

"¡Sí!" Gritó inmediatamente Akoja, levantando su cara del hombro de Zorian. Ignoró por completo el jab de Zach acerca de que estaban enamorados, aunque Zorian sospechaba que era porque ni siquiera había oído esa parte. Ella seguía agarrando su torso con una empuñadura de hierro, como si temiera que desapareciera si ella la dejaba ir. Era un poco doloroso, pero se abstuvo de decírselo. "¡Los refugios! Estaremos a salvo allí".

Zach se echó hacia atrás durante un momento antes de agarrarse a sí mismo. Akoja no pareció haberse dado cuenta, pero Zorian sí. ¿Así que los refugios tampoco eran seguros? Pero aparentemente seguían estando más seguros de lo que estaban ahora mismo, porque Zach parecía decidido a seguir adelante.

"¡Genial!" dijo alegremente Zach, aplaudiendo con satisfacción. Se sacó una de las varillas de hechizo de su cinturón y se la dio a Akoja. "Tú también aguanta, Zorian."

"¿Qué es eso?" Preguntó sospechosamente Zorian. La vara no tenía ninguna de las marcas que pudieran identificar para qué era, lo que hacía a Zorian un poco receloso de ella. Usar objetos mágicos desconocidos sin identificar para lo que son era un gran no-no si querías mantenerte sano y vivo hasta tu vejez.

"Es una barra de teletransporte", dijo Zach. "Está programado para transportar a quien lo tenga en los refugios. Lo he retrasado 30 segundos, así que aguanta antes de que te dejen atrás."

"¿Pero qué hay de ti?" Preguntó Akoja. "¡Necesitas aguantar demasiado antes de que se active!"

"Ah, no", dijo Zach, saludándola. "Aún tengo asuntos pendientes aquí."

¿”Asuntos inconclusos"? Protestó Akoja. "¡Zach, esto no es un juego! ¡Estas cosas van a matarte!"

"Soy perfectamente capaz..."

Zorian no estaba seguro de lo que le había dicho, exactamente - tenía una sensación vaga de temor y sabía que tenía que reaccionar inmediatamente, al igual que sucedió cuando el lobo de invierno trató de saltar sobre él antes. Soltándose del control de Akoja con un repentino tirón, sacó a Zach del camino del hechizo entrante. Un furioso rayo rojo surgió a través del aire que había delante de ellos, pasando justo donde estaba la cabeza de Zach hace sólo unos momentos y golpeó la pared que estaba detrás de ellos. El rayo de luz roja cortante penetra profundamente en la pared, abriendo una profunda zanja en ella y envolviendo el área en una nube de polvo fino.

"Mierda", dijo Zach. "Él me encontró. Rápido, váyanse antes..."

Akoja quedo aturdida sin saber qué hacer, mientras la vara la teletransportaba a un lugar seguro.

"-espera", terminó Zach en un tono de sufrimiento prolongado. "¡Maldita sea, Zorian, ¿por qué no te agarraste?"

"¡Entonces estarías muerto!" Zorian protestó. No iba a dejar que una persona que le ayudó tanto esta noche muriera de un hechizo si podía evitarlo. Además, quien lo hubiera lanzado seguramente caería al poder mágico de Zach, al igual que el resto de las criaturas y magos enemigos que habían encontrado hasta ahora. ¿Qué tan malo puede ser este hechicero enemigo?

Una repentina ráfaga de aire sopló el polvo y una demacrada figura humanoide apareció a la vista. Zorian se quedó boquiabierto sorprendido al tomar la apariencia de la cosa que tenía delante de ellos. Era un esqueleto envuelto en una luz verde enfermiza. Sus huesos eran negros con un extraño brillo metálico, como si no fueran huesos, sino más bien un facsímil de un esqueleto hecho de algún tipo de metal negro. Encerrado en una armadura decorada en oro, con un cetro sujeto firmemente en una de sus esqueléticas manos y una corona llena de piedras púrpura, la criatura parecía un rey muerto desde hacía mucho tiempo.

Era un lich. ¡Y un rey además de eso! Oh, iban a morir...

El lich barrió sus huecos vacíos de los ojos sobre ellos. Cuando los ojos de Zorian se encontraron con los negros hoyos que una vez sostuvieron los ojos, una incómoda sensación le invadió, como si el ojo inexistente mirara fijamente a su alma. Después de menos de un segundo, su mirada se centró en Zach, aparentemente desechando a Zorian como algo sin importancia.

"Así que..." dijo el lich, su voz resonante de poder, "Tú eres el que ha estado matando a mis secuaces."

"Zorian, huye mientras yo me ocupo de este tipo", dijo Zach, agarrando el bastón en la mano.

Sin esperar una respuesta, Zach lanzó un aluvión de misiles mágicos hacia el lich, que se vengaba con un trío de rayos púrpura al erigirse un aegis alrededor de sí mismo con una sola ola de su mano ósea. Dos de ellos estaban dirigidos a Zach, pero tristemente el lich vio que era conveniente apuntar a uno de ellos hacia la retirada de Zorian. Mientras que no golpeó a Zorian directamente, el impacto de la viga con el suelo cercano creó una explosión considerable que arrojó metralla de piedra en sus piernas. El dolor era inmenso y Zorian se derrumbó en el suelo en un instante, incapaz de dar un solo paso más allá.

Durante los cinco minutos siguientes, Zorian se arrastró dolorosamente detrás de un carro cercano, esperando que le protegiera de al menos parte del poder destructivo que estaba siendo lanzado en la batalla. Zach mantenía el lich lo suficientemente ocupado como para no enviar más hechizos tras de Zorian, lo que fue afortunado porque Zorian ya no estaba en ningún estado para evadirlos. Observó con creciente inquietud como Zach y el lich intercambiaban varios hechizos destructivos que Zorian ni siquiera podía identificar, dándose cuenta con creciente temor de que su predicción de su muerte espantosa estaba bien fundada - no importa lo bueno que era Zach, ni siquiera estaba en la misma liga que el lich. La cosa estaba jugando con el otro chico y estaba destinada a cansarse del juego más pronto o-

Gruñó como una lanza, como un cerrojo rojo que golpeó directamente a través de la égida de Zach y empaló al chico por su flanco. Sospechaba que el golpe estaba en un punto no vital sólo porque el lich deseaba regodearse un poco más y sus sospechas estaban casi confirmadas cuando la criatura no terminó a Zach con nada destructivo, optando en su lugar por lanzar a Zach al aire con un solo gesto casual. Zach chocó con la pared cerca de donde Zorian se estaba cubriendo y gimió de dolor.

Aparentemente no con ninguna prisa, el lich se acercó lentamente. Parecía despreocupado que Zach se estaba levantando temblorosamente a sus pies, con una varita de hechizo apretada con fuerza en su mano izquierda. Zorian podía ver que su mano derecha estaba apretada contra la herida sangrante de su flanco.

"Luchaste bien, niño", dijo el lich. "Impresionante para alguien que se supone que es un mero estudiante de la academia".

"No... lo suficientemente impresionante", jadeó Zach, dejando caer la varita de hechizos de su mano mientras agarraba la herida de su flanco con ambas manos, aparentemente con gran dolor. "Supongo que... tendré que... esforzarme más... la próxima vez".

El lich se rió entre dientes. Era un sonido extraño, apenas encajaba con la criatura. "¿La próxima vez? Niño tonta, no habrá próxima vez. No hay forma de que te deje vivir, ¿sabías eso?"

"Bah", escupió Zach, enderezándose con una mueca. "Basta de hablar, sólo termina con esto."

"Pareces sorprendentemente despreocupado considerando que estás a punto de morir", comentó el lich en una conversación.

"Ah, lo que sea", dijo Zack, girando los ojos. "No es como si fuera a estar muerto para siempre."

Zorian miró a Zach con incredulidad, sin entender realmente a lo que Zach estaba llegando. Pero el lich parecía entenderlo.

"Aaah, ya veo", dijo el lich. "Debes ser nuevo en la magia del alma si crees que esto te hace invulnerable. Podría atrapar tu alma en un bote, pero tengo una idea mucho mejor".

El lich hizo un gesto casualmente hacia Zorian y de repente sintió todo su cuerpo congelarse como si estuviera encerrado en alguna fuerza alienígena. Otra ola y Zorian se lanzó con gran velocidad hacia el impactado Zach, donde golpeó dolorosamente al otro chico. Ambos terminaron en el suelo en una maraña de miembros y Zorian se sintió aliviado de que al menos la fuerza desconocida que lo paralizaba se había ido.

"No importa si tu alma puede reencarnarse en otro lugar si alguien la mutila más allá del reconocimiento antes de que llegue allí", dijo el lich. "Después de todo, el alma puede ser inmortal, pero nadie dijo que no se puede alterar o añadir."

Débilmente, Zorian podía oír al esqueleto cantando en un extraño lenguaje que definitivamente no era el estándar que Ikosian usaba en las invocaciones tradicionales, pero cualquier curiosidad sobre esto fue arrastrada por una ola de dolor y una injusticia no identificable que repentinamente le golpeó. Abrió la boca para gritar, pero entonces su mundo repentinamente irrumpió en una brillante luz antes de volverse completamente negro.



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